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万字长文探讨元宇宙的梦想与现实

文章作者:turbulence

文章编译:Block unicorn

人类的感官到底在多大程度上可以被替代或欺骗?全方位数字化到底是否人类前进的方向?假如日常的所有皆可以被数字化,那样生活本身的意义又在哪儿?

「元宇宙」一词刚开始出目前科幻小说中。美国科幻作家尼尔・斯蒂芬森在他 1992 年发表的科幻小说《雪崩》中初次创造了「元宇宙」一词。在这部小说里,所谓元宇宙指的是一种现实世界与通过增强现实技术和虚拟现实技术创造出的虚拟世界相混合的状况。这部作品在科幻界的影响力虽然不如另一位科幻大师威廉・吉布森在 1984 年发表的题材类似的作品《神经漫游者》,但自此之后,伴随互联网世界的进步1日千里,「元宇宙」一词就停驻在了大家的视线之中,而后还不时地被各种作品所借鉴。

2018 年的科幻电影《头号玩家》被不少人觉得是对元宇宙定义最为形象化的讲解。借用虚拟设施,大家可以在现实世界和虚拟世界之间自由地穿梭。不需要问,愈加无拘无束的虚拟世界所能带给人的惊奇和快乐都远超现实世界。

假如说被科幻电影所借鉴,元宇宙定义在当时还局限在科幻迷的范围之内,那样从 2021 年 10 月开始,这个定义便正式「破圈」,让之前对此一无所知的大家也开始争相讨论。

2021 年 10 月,有 17 年历史的美国社交互联网巨头「脸书」企业的开创者马克・扎克伯格发表了一封《开创者的信:2021》,宣布脸书公司更名为「Meta」,展示其向元宇宙进发的决心——网络世界的一件大事发生了。尽管元宇宙一词的创造者尼尔・斯蒂芬森随后便在我们的社交竞价推广账户上了解表明:自己所创造的元宇宙定义与刚刚更名为 Meta 的元宇宙没任何关系,这个来自于科幻的网络定义已经以迅雷不及掩耳之势席卷全球。随后,在一场以扎克伯格为主角的视频宣讲中,将近 90 分钟的时间里,「元宇宙」一词出现了 80 次以上,旨在向观众讲解到底何为元宇宙。

看完这个将近 90 分钟的视频,除去关于「元宇宙」一词的英文词溯源,我的感觉反而是愈加困惑了。依据扎克伯格的介绍,所谓元宇宙——metaverse,是由词根「meta」和「宇宙」合并而来。来自于希腊语的「meta」有「超越」或「在……之上」的意思。比如中文里的「形而上学」,就是由「meta」和「物理学」合并而来,也过去被翻译为「元物理」。

那样其他方面呢?在这个视频里,扎克伯格与 Meta 的一些研究职员竭力展示生活在元宇宙之中大家所能历程的神奇之处。大家好像已经不再遭到肉体的束缚,时空的限制也已经不是问题,大家在其中以光速移动,就连外表也可以随意选择,可以以我们的本来面目示人,或选择一款「虚拟化身」与亲朋好友相聚……问题是,视频中所展示的元宇宙生活,到底什么元素已经成为现实,什么还只不过遥远的幻想?想要进入元宇宙,大家又需要付出什么样的努力,大家的现实生活又将历程什么样的改变?这类问题,就像视频中扎克伯格的面目一样,被人难以分清什么是他真人出镜,什么又是电脑特效?

现在关于元宇宙的文章和视频比比皆是,但大家仍然难以给元宇宙一个确切的概念。可以确定的是,元宇宙,与与之有关的一些定义的诞生和进步,大多与科幻和电脑游戏有关。不光元宇宙本身是来自于科幻小说,在元宇宙中大家用的「虚拟化身」一词,虽然究其根本是来自于印度教,但事实上它与电脑游戏的关系更近——游戏设计师理查德・盖瑞特在 1985 年首次用「avatar」来形容游戏玩家在游戏中的形象。

可以说每一个人心中都有一个他一个人概念的元宇宙。譬如说,不少人都相信,元宇宙是从网络进化到互联网+之后的下一个形态,却难以概念新一代网络形态的核心特征。在大家对元宇宙的描述中,不少技术都被整理在一块:当区块链、虚拟现实和增强现实、传感器、相机、5G 互联网等新旧技术叠加在一块,到底什么会被改变?不少人依然一头雾水。

2020 年 1 月,风险投资人马修・鲍尔发表了一篇长文《元宇宙:它是什么,去什么地方探寻,又该怎么样去建设》,文中论述了元宇宙的一些特点,比如元宇宙拓展了现实和虚拟世界,含有完全成熟的经济形式,提供前所未有些互操作性,等等。但当大家察看现在大家正在用的网络,其实也大都具备这类特点,或者说正向着这类目的健全。也有人概要,所谓的元宇宙,就是大家在现实日常所能做到的所有,都可以在虚拟的数字世界中完成——可是如此的元宇宙,到底还有哪些意义呢?

扎克伯格将元宇宙概念为一种以人为主体的网络新形式。在元宇宙中,大家不再需要盯着电脑或手机的屏幕,而是自己就成为了元宇宙内容的一部分。在元宇宙中,大家可以与亲友们毫无障碍地交流、互动,阅读彼此的眼神和动作,最大程度地摆脱现实世界和肉体的束缚,这可能就是刚刚更名的 Meta 公司所描述的元宇宙最重要的价值所在。

可以说,元宇宙定义不只有着从网络和游戏世界中成长起来的这一代人的鲜明印记,也有扎克伯格自己作为一个技术进步主义者和将来主义者的信念。他相信新一代的技术是解决大部分社会问题的重要,而每隔 10 年到 15 年,就会出现一项全新的颠覆性新技术或新机器——以此算来,元宇宙的出现恰逢其时。也正是在这种信念之下,脸书公司才会在他的领导下飞速转型。

问题是,这种毫无束缚的虚拟世界距离现实到底还有多远?大家到底可以在多大程度上摆脱现实生活的束缚,从而最大程度地获得心灵的自由?假如所有皆可虚拟,那样现实生活的意义又在哪儿?虚拟和现实的关系怎么样,大家到底该怎么样分辨两者有什么区别?

「虚拟现实」的前世今生

大家可以在何种程度上相信我们的感官,又可以在何种程度上欺骗我们的感官,这是个问题。大家依靠自己感官所认识到的「真实」是何种意义上的真实,这又是另外一个问题。中外思想家都过去由于现实和梦境之间的微妙不同而感到烦恼。庄子因此提出了一个设想:大家未必有明确的规范可以区别现实和梦境之间什么更接近真实。正所谓「昔者庄周梦为胡蝶,栩栩然胡蝶也,自喻适志与,不知周也。俄然觉,则蘧蘧然周也。不知周之梦为胡蝶与,胡蝶之梦为周与?周与胡蝶,则必有分矣。此之谓物化」——到底是庄周做梦化成了蝴蝶,还是在蝴蝶的梦里出现了庄周,两者之间实在是难分难辨。

法国思想家笛卡尔同样对梦境和现实之间有太多的相似之处感到警惕,因此他觉得通过感官认识到的真实其实只不过一种间接的真实。那样最直接的真实又来自哪儿?从理性主义的角度出发,感官经验不值得信任,唯有思想值得信任。故而有「我思故我在」之论。

也有人不承认现实世界自己的真实性。毕达哥拉斯学派觉得「万物皆数」,这个世界只是对数学的反映而已;至于古希腊人觉得大家所感觉到的世界可能只不过一种更为基础的真实在这个世界的投射,犹如监狱中的犯人只能看到外问世界的种种在墙壁上留下的影像,就是从另一个层面对于现实的怀疑了。

现实未必可信,感官则容易遭到欺骗——这是大家长久以来从心理和生活层面所获得的切身体会。大家时常抱怨现实带来的束缚,肉体的不便则会给自己带来精神方面的苦痛;其次,也就期望可以达成精神和肉体的离别,让思想得以毫无障碍地遨游。好似莎士比亚诗中所描述的场景:

倘若我这笨拙的身体是思想,

不作美的距离就不可以阻止我;

由于我就会从那迢迢的远方,

无论多隔绝,被带到你的寓所。

那样,纵使我的腿站在离你,

最远的天涯,对我有哪些妨碍?

空灵的思想无论想到达哪儿,

它立刻可以飞跃崇山和大海。

大家惊奇地发现,通过巧妙地欺骗感官,在现代技术的加持之下,莎翁笔下的场景可能真的可以达成——只须大家想进入一个由数字技术构成的虚拟世界,或者称呼其更为时髦的名字:元宇宙。

从这个层面来讲,无论所谓的元宇宙,还是所谓的虚拟现实,归根结底都是一种在人知情且赞同的状况下,欺骗自己的感官,创造出幻觉的艺术。而在最大程度上让我们的精神和肉体离别,让自己仿佛置身于一个虚幻的世界,甚至可以说是人类在精神层面的一种「基本需要」,也是一种最大程度上的「自由」。可能正是由于意识到了这一点,在扎克伯格的视频宣讲中,才多次提到了「瞬移」一词。在日常想要让我们的肉身转换地方和场景,不只要遭到物理定律的制约,更要遭到社会环境的约束——但假如你只不过想要达成精神上的遨游,即便是以现在的技术条件来讲,也仅需戴上一款虚拟现实设施就可以达成。

回想起来,我一个人过去有过两次对元宇宙短暂的体验。一次是在香港海洋公园,坐一款过山车之前每位乘客都戴上了特制的眼镜——伴随过山车的启动,眼镜里也开始出现各种立体影像,有各种神奇的动物,有巨龙在身边飞舞,我一会儿置身蓝天,一会儿又潜入海底……需要承认,在那短短一分钟左右的时间里,尽管我了解自己所看到的都只不过虚幻的三维影像,但那种开心和激动的感受还是让我记忆到今天。

再一次进入元宇宙,是我在西班牙巴塞罗那参观天才建筑师高迪设计的巴特罗公寓。我戴上了一款眼镜走进这个以海洋生命为想法和主题的公寓。我走入公寓的每个房间,都能看到身边出现了各种各样的海洋生物形象,不时有巨鲸从我的身边游过,虚幻影像与周围环境完美地融为一体。

当然,我的这种体验并不算是真的进入了元宇宙,起码我当时戴的设施并没接入网络,我也没办法通过眼镜与别的人相互交流。尽管这样,那种脱离现实、瞬间进入一种异域世界的感受仍然新鲜。以元宇宙的规范来讲,我这两次历程,一次叫作虚拟现实,一次则可以称为增强现实,它们都依赖头戴设施得以达成。

构建一个虚拟感官世界的想法可谓久远,其实这种技术最早用于一些特殊场景,目的是为了练习人在现实世界中的反应。20 世纪 20 年代,美国工程师埃德温・林克创造了世界上第一个飞行模拟器,用来练习飞行员。后来还出现过座椅能震动、室内能散发出特殊气味以模拟电影场景的剧院。伴随计算机技术的进步,到了 20 世纪 80 年代,计算机科学家杰伦・拉尼尔创造了「虚拟现实」一词。拉尼尔在 80 年代成立公司开发虚拟现实眼罩和手套,在美国,对于虚拟现实技术的第一轮炒作由此开始。但大家非常快发现,对大部分人来讲,虚拟现实设施的用处不大,炒作的热潮非常快退去。

进入 21 世纪之后,当又一轮关于虚拟现实技术的炒作兴起,为了减少炒作的科幻色彩,一些工程师宁可用「虚拟环境」这个愈加实在的词;时至 21 世纪 20 年代,就连「虚拟现实」一词也没办法满足炒作的需要,更有科幻感的「元宇宙」异军突起。

炒作并不是一无是处,在现代社会,大家可以觉得炒作是一种必要的商业行为。通过炒作可以飞速吸引大家的注意力、汇筹资金,并且刺激新技术的出现,更要紧的是吸引新的用户和内容开发者加入。只是扎克伯格或有 17 年历史的「脸书」公司直接改名为 Meta 的炒作行为着实少见,在世界范围内引起这样强烈的反应可能也在其预期之中。

以现在的技术条件来讲,想要进入元宇宙,最基本的需要是拥有一款头戴式虚拟现实设施,通过视觉和听觉的虚拟进入数字世界。脸书公司在 2014 年回收了虚拟现实技术公司「Oculus」,后者生产的虚拟现实设施也就成为了脸书公司布局元宇宙的硬件基础。

与哲大家思辨现实和虚幻之间有什么区别,进而对现实本身产生怀疑不同,元宇宙定义并不包括对现实的怀疑。恰恰相反,元宇宙是在完全一定现实的基础之上,制造出一种对现实的替代品或补充物。尽管大家期望元宇宙拥有不少功能,但无可不承认的是,其中一个要紧的功能就是被人可以短暂逃离被肉身所束缚的现实,被人可以生活在自己或他人的幻想之中。

元宇宙这个尚未完全成型的定义对于产业的促进用途显而易见。虚拟现实设施在几年时间里获得了巨大进步。一个以头戴式眼罩为主体的虚拟现实设施就是一台愈加精致的电脑。要把一台超级计算机整理在一个眼罩里,这对整个计算机产业来讲都是一个很大的挑战。这种新式电脑对图像的运算速度和水平需要极高,因此也一定会很大地刺激图像处置技术和设施的进步。网络刚刚诞生时刺激了很多新技术的出现,而后从网络进步到互联网+,全世界的海量技术产业都相应地进行了重大转型。可以想见,假如元宇宙替代了现有些互联网+,大家在互联网世界的生活方法从文字到图像再到视频,而后进步到身临其境,自己成为了网络的内容本身,一定会第三刺激海量产业的转型升级。

其次,大家对于虚拟现实设施的忧虑一直存在:虽然在 Meta 推出的最新款虚拟现实设施「Oculus Quest 2」的使用详解中提到,在每 4000 个用户中会有一个人产生眩晕感,甚至癫痫发作,但从实用角度来讲,假如虚拟现实设施的画面更新速度跟不上人头部的动作,就算是稍有迟滞,都比较容易被人产生恶心或眩晕的感觉。另外,关于长期佩带虚拟现实设施对人眼视力的长远影响,现在还没深入的研究。

这种头戴式虚拟现实设施还远谈不上舒适,是不是可以吸引大家长期用还未可知。其重要在于能否带给用户「浸入式」的体验,也就是说让用户可以短暂地忘记周围真实世界的存在。在外人看来,戴着虚拟现实设施的用户手舞足蹈、大呼小叫,难免会感觉有的好笑,但只须他们可以沉浸其中,自然会流连忘返。正如现代人早已习惯天天盯着长方形电脑或手机屏幕一坐就是几个小时——这种行为看起来当然也不够「自然」,但只须其中的内容可以被人沉迷,对用户来讲也就习惯成自然了。

对元宇宙和虚拟现实设施的批评声当然一直存在,最引人注目的是创业家埃隆・埃隆马斯克在一次访谈中对元宇宙发表的议论。他觉得这种从互联网+到元宇宙的改变「并没说服力」,其中更多的是炒作成分;而虚拟现实设施戴起来感觉并不舒服,也不必。

扎克伯格自己也承认现有些虚拟现实设施仍然太过沉重臃肿,但他坚信在 10 年时间里会进化出完美状况。戴上虚拟现实设施,等于获得了一块无限大的屏幕,并且可以最大限度地忽略周围环境带来的影响。目前更要紧的问题在于,该通过什么方法被人们沉迷于元宇宙之中,起码可以天天在现实世界和元宇宙中交替生活?现在看来,最大概率先达成这一目的的是各款已经接近元宇宙定义的虚拟现实游戏。

不少人觉得,允许用户在数字世界中拥有一片是我们的小天地,比如网游《堡垒之夜》、《我的世界》、《动物森友会》等,其形式已经很接近元宇宙。在新冠肺炎疫情的刺激之下,大家在网络上花费的时间,包含玩网游的时间都在明显增加,而青少年在网游上花费的时间尤为可观——这类人,大概成为元宇宙中的第一批常驻居民。

依据一项调查,美国 12 岁至 17 岁的青少年在 2020 年用社交互联网和玩网游的时间相比 2019 年上升了 60%。而依据元宇宙游戏平台「虚拟世界」的统计,在 2021 年首季,用户在平台上总共投入的时间是 100 亿小时,平均天天有 4200 万用户,他们总共花费了 6.5 亿USD购买装备。在这种数据勉励之下,虚拟世界的首席实行官大卫・巴斯祖奇相信这个游戏平台将会进化为元宇宙,进而吸引更多的成年人也加入进去。

虽然元宇宙游戏持续热门,虚拟现实设施也愈加常见,但总体来讲,现在元宇宙最大的问题依旧是缺少人气。各个刚刚出现的元宇宙平台不只需要有更丰富的元宇宙游戏来吸引青少年,要想让它演变为下一代的网络形态,还需要愈加多的元宇宙内容创作者。现在这是一个「鸡生蛋还是蛋生鸡」的困境——没被人有兴趣的内容,就难以吸引用户长期头戴虚拟现实设施沉浸于元宇宙;而没足够的参与者,没法获得适当的收益,也就不会有足够的内容创作者投身元宇宙。

是哪个的元宇宙?

该怎么样进入元宇宙?或者说,该怎么分辨自己是不是已经是元宇宙的「居民」之一?在元宇宙自己都还没一个明确概念的状况下,确实难以分辨。假如说投身数字世界以达成和遥远朋友之间的互联,那样早在上世纪 90 年代出现的线上聊天室、社区,包含后来出现的《魔兽世界》游戏等,都可以说是一定量上的元宇宙。在最为粗略的层面,元宇宙可以理解为虚拟世界和现实世界在最大程度上的重合。

但作为网络全新形态的元宇宙,其标准又理应远远高于线上聊天室,不然大家比较容易把元宇宙理解为一种新型的网游,或是一种全新的视频会议形式。「在鼻子上放一个电视并不等于你就进入了元宇宙」——埃隆・埃隆马斯克对元宇宙的批评集中在进入元宇宙的虚拟现实设施戴起来并不舒服,与大家并没进入元宇宙的迫切需要这两点上。其实这也是大家对元宇宙定义感到模糊与并不信服的核心。

假如大家认定元宇宙是继互联网+之后的一种全新形式,以最新的规范来讲,假如你拥有非同质化代币,或者只不过数字货币,或者你在一个虚拟的电子世界中开创了一个只是我们的空间,甚至是在互联网会议中用过虚拟形象,那样就可以说,你已经进入了元宇宙。这类标准的重要之处在于「参与感」——也就是说,你通过虚拟形象,把自己作为网络内容的一部分代入进来了。

作为比较,在通过上一代互联网技术进行视频会议时,你坐在家,看着电脑屏幕上罗列着参会职员的面孔,一群人分别通过话筒发言,你一个人的形象也会通过电脑自带的摄像头出目前其他与会职员的电脑屏幕上。在元宇宙世界的会议体验则会完全不同,戴着虚拟现实设施的参会者感觉自己置身于一个虚拟的会议室之中,出目前会议室中的大概是我们的真实形象,也大概是一种虚拟形象。这种愈加真实的参与感来自于在虚拟世界中的空间感。在会议结束之后,你仍大概记得坐在自己身边的同事与他们的虚拟形象。而在虚拟会议中出现的会议室,与种种场景、设置,其实都是在元宇宙中被创作的作品,是一种全新的内容形式。

还有一个看上去了解实则模糊的问题:元宇宙将是哪个?不少人觉得,元宇宙既然将是下一代网络的代名词,这么说来,它势必会是一个公共场合,也就没所谓的所有者。正如每一个人都可以打造我们的网站,每家公司都可以建设我们的社交互联网,但这类都只是网络的一部分。讨论元宇宙的归属问题,就像讨论网络的归属问题一样没意义。

问题在于,想要塑造元宇宙中虚拟的数字平台绝不是易事,需要极高的技术能力与很多的资源。现在看来,只有寥寥几家网络巨头拥有如此的实力。他们,可能会成为将来元宇宙的主宰者。之前的脸书——现在的 Meta 公司,是现在在元宇宙范围最为风生水起的一家。有开发者觉得,正是由于在传统网络范围,脸书没办法与苹果公司达成一致,才下决心要在元宇宙范围率先成为一家像苹果公司,整理了硬件和系统平台的霸主。除去虚拟现实设施 Oculus,在元宇宙方面,Meta 已经推出了社交平台「Horizon Home」与工作平台「Horizon Workrooms」。而另一家网络巨头微软公司现在则专注于元宇宙的商业应用,开发了可以用于虚拟互联网会议的协作通信平台「Microsoft Mesh」。

理论上,任何公司都可以塑造是我们的元宇宙,成为整个元宇宙的一部分。事实上,现在除去 Meta 和微软公司以外,没其他创业公司有能力创造出独立的元宇宙平台,而只能倚赖于这两家巨头。苹果公司现在没着力开发和元宇宙有关的虚拟现实技术,而是在研发可穿着打扮设施;而Google的母公司「Alphabet」则专注于增强现实技术的研究——开发者期望将来增强现实设施可以与现实生活更好地融合。比如,通过增强现实设施,当一个人看到街边一家饭店的招牌,在他的眼镜屏幕上就会自动出现这家饭店的菜单与他所有来过这家饭店的朋友的点评。如此的技术虽然同样是元宇宙定义,但现在看来其商业价值还远不如虚拟现实。

一方面,大家相信作为下一代网络形态的元宇宙不可能专用于某一家或某几家大公司。扎克伯格也反复强调,元宇宙对于创造者会有更大的空间、更多的收入,而且会扩展到整个工业,涉及几乎所有些网络公司。其次,元宇宙尚未成型,就已经几乎被大公司所分割。同时,炒作地产、广告宣传……这类在现实日常出现过的商业模式在元宇宙中又历程了一轮热潮。

各大商业品牌已经把元宇宙作为下一代的社交互联网,并且开始进驻宣传;通过在虚拟平台「MANA」上拍出动辄上百万USD价格,而且还屡革新高的虚拟地产,大家也可以看出大胆的投资者对其商业价值的判断。炒作者想相信,目前在元宇宙中购买地产,犹如 250 年前在荒芜的曼哈顿购买地产。可能当一个完备的元宇宙成型,人类就会把过去在真实世界中做过的所有在虚拟世界中全部重复一遍。大家也就难以相信,在所谓去中心化的虚拟世界会比现实世界愈加平等或美好。

2021 年 10 月 28 日,脸书公司更名为 Meta。仅仅 5 天之后,一位澳大利亚艺术家西娅 - 梅・鲍曼发现自己在原是脸书企业的网站「Instagram」上注册的账号「Metaverse」被冻结了。鲍曼用这个账号已经超越 9 年,拥有不到 1000 名粉,大多数空间用来记录我们的艺术作品。如此一个不起眼的账号,在脸书公司更名为 Meta 的 5 天之后被网站冻结,缘由是怀疑鲍曼「冒名顶替别的人」。这件事随即被揭秘,鲍曼同时向网站提出申诉,她的竞价推广账户最后在 12 月 4 日被恢复。

无论鲍曼的账号因为什么被冻结,又是怎么样被恢复,这件事都提醒大家应该愈加关心在元宇宙中财产的归属权问题。虽然在网游世界中,玩家们已经习惯于买卖各种游戏装备,但对于大部分网络用户来讲,仍然习惯性地觉得自己在互联网世界留下的各种信息,包含所谓的虚拟财产,是是不一样的互联网公司所有,全然忽视了自己在互联网上浏览、点击各式各样的广告给互联网公司创造的收益,而且自己在虚拟世界所创造的价值也理应是自己。

假如元宇宙作为一种虚拟的「市民广场」,被 Meta 提前占领,那样以脸书公司之前的商业风格来看,元宇宙与现实世界最大的相似之处可能就是无处不在、铺天盖地的广告。除去「市民广场」的功能以外,在元宇宙内部,各种物品的归属权同样是一个问题。想让元宇宙真的是每个人,或者说被人成为元宇宙中非常重要的内容,那样无论是元宇宙中各种虚拟化身的形象,还是这个形象之上的各种装装饰品,包含在虚拟世界中的所有所有物品,都理应是它的创造者或购买者,而非建设元宇宙的商业平台。不少人相信,通过区块链技术和加密技术代替银行的职能以达成「去中心化」的元宇宙社区可以达成这个目的。这也就意味着在元宇宙中,每一个人都可能通过自己创造的内容与在网络上的活动获得收益,而并不是为那些网络巨头创造收益。

可以说,元宇宙定义对于去中心化有天然的需要。想让虚拟世界中每一个人都有物权,就需要需要元宇宙是一个开放的生态系统,而不是被某家大公司所拥有。在保障了个人物权的元宇宙中,制作虚拟化身形象、装装饰品,乃至虚拟宠物,或者进行艺术创作,才大概成为新的经济机会。理想状况下,元宇宙和现实世界的商业活动可以通过数字货币联系在一块。在美好的想象中,元宇宙是持续性的,具备活力、即时性及交互性,每一个人都有「沉浸式」体验,由此形成了一种全方位的经济形式——这与现在的网络并没本质不同,只是其范围愈加广阔,个人进行创造发挥的空间更大,其最大的特征就是虚拟现实体验。

元宇宙不只需要去中心化,所有虚拟物品还需要在整个元宇宙中都具备一致性——个人的虚拟化身、装饰与所有财产,都需要在元宇宙的所有场所维持不变——这又需要所有开发元宇宙的公司都遵守一套通用的规则。现在所有被应用到元宇宙中的技术统称为「拓展真实」。而以设计和销售图形处置器为主的英伟达公司则正在开发一款「全能宇宙」系统,试图为元宇宙开发者创造一套通用的工具和标准。

在如此一种去中心化的虚拟世界构想中,政府的职能被很大地削弱或忽略了。事实上,脸书更名为 Meta,元宇宙定义被炒作,正是发生在美国政府对脸书企业的监管渐渐严格之时。而元宇宙定义的出现,仍然没办法被人忽略对虚拟空间的监管问题。政府的过度管控会让虚拟空间失去活力,元宇宙确实大概给一般人的生活带来便捷,但事实证明,不真实信息在社交互联网中的传播速度要比在现实日常更快。官方对元宇宙的监管仍然必不可少,只是在这个过程中势必会出现各种各样新的问题。

更多的问题而非答案

元宇宙毕竟是一个刚刚兴起的定义,它甚至还不拥有雏形。当大家从现实出发对它进行审视,会发现其中还有海量难以解决的问题,只能寄期望于将来。在科技巨头所畅想的元宇宙中,每一个人绝不是只不过以卡通化的虚拟形象出现。所谓「虚拟化身」,指的是在虚拟世界中的形象虽然与自己在真实世界中的外形和穿着不同,但我们的举手投足、动作姿态和习惯,乃至面部的表情、眼神,都将被复制到虚拟世界之中——只有达成这类目的,在元宇宙中虚拟化身之间的互动乃至眼神交流才会成为可能。

这种带有强烈科幻色彩的将来场景虽然已经在扎克伯格的视频中被演示得栩栩如生,但显然还远不可以成为现实。而且大家可以随便地看出来,这个目的绝不是现在像眼镜一样的虚拟现实设施所能完成。譬如说,想要达成在元宇宙中人与人之间的眼神交流,现在仅仅可以做到追踪人的头部动作的虚拟现实设施根本没办法完成。在头部的动作以外,仪器起码还需要可以追踪人的眼球的移动。

所谓「眼神交流」,还包含在元宇宙中,人与人之间可以通过彼此的虚拟化身阅读彼此的面部表情——要了解,人的面部可以呈现出上万种表情,这都依靠面部肌肉运动的微妙组合来达成。想要将面部的上万种微妙表情都复制到元宇宙中的虚拟化身脸上,现有些任何虚拟现实设施恐怕都没有办法。扎克伯格在视频中提到了 Meta 公司正在开发一个名为「Cambria」的项目,将来将可以把人脸更忠实地投射到元宇宙之中。即便视频中通过电脑特效所展示的情景,也只不过把人脸第一进行漫画性处置,大大削弱了人与人之间通过面部表情进行交流的成效。

这种现实和虚拟世界之间的差异并不难理解。人类丰富的面部表情是长久以来进化和社会生活一同促进形成的结果,其中蕴含着巨大的信息量,难以通过容易的数据处置完成虚拟化。至于当将来技术愈加成熟时能否真的解决这个难点,目前还难以预料。除去面部表情以外,想让我们的虚拟化身可以在元宇宙中自由自在地行走,并且可以复制自己在现实世界中的动作习惯,如此的目的也远非一个像游戏手柄的操纵装置就能完成。

想让虚拟化身模仿自己走路的姿势,更需要复制人体多处肌肉和骨骼的配合动作才行——之前如此的任务需要被人穿上动辄上百万USD的动作捕捉设施才能完成,大都是游戏公司为了设计游戏中人物的动作才有此需要。假如元宇宙中的每个成员都需要我们的虚拟化身可以最大程度地模拟自己在现实日常的面部表情和动作习惯,那样除去一套可以完美扫描面部细微变化的设施以外,最起码还需要有一套布满传感设施的可穿着打扮设施才可以。

这样来看,想要进入所谓「万物皆可虚拟」的元宇宙,让一个虚拟化身完美复制现实日常的自己,在一个奇妙的虚拟世界中生活,现在看来还有着几乎难以克服的技术难点——即便不考虑经济和技术方面的困难,让大部分人在现实日常天天穿着打扮着动作捕捉设施进入元宇宙,还要有连续几个小时沉浸式的体验,也是一个难以达成的目的。

为了展示大家可以在元宇宙中更便捷地工作,在扎克伯格的视频中,有个人头戴虚拟现实设施,同时手指上还附着了电极,如此工作者就可以一边看着眼前通过虚拟现实设施所展示的屏幕,一边用手指敲击——电极追踪手指的动作,等于手指敲在虚拟的键盘上,如此即可发送信息,完成和他们的互动。

问题在于,大家在元宇宙中需要的接触和互动远超于此。假如说传统的办公室工作还是以打电话、书写、发送和接收邮件为主,单单靠追踪手指动作可以勉强完成,那样想要达成现在所主张的在元宇宙中人与人之间真实、自然的互动,以现有些技术根本没办法达成,毕竟没什么程序可以代替一个真的的拥抱和亲吻。

考虑到这类实质困难,将来所呈现的元宇宙,更可能的状况是大家大多用漫画或艺术性的虚拟形象。所谓虚拟化身,无非是在几个预先设定好的形象之中进行各种搭配。想要得到愈加个性化的形象和装饰,就要花费非同质化代币购买。至于人与人之间,或者说虚拟化身之间的接触和互动到底怎么样进行数字化处置,怎么样一步步地接近现实,模拟人类的触觉甚至嗅觉,现在都还没答案。

在元宇宙中,数据的定义和体量也将和目前完全不同。数十亿个虚拟化身的动作、表情和语言都将被存储起来。这类庞大的数据既难以保存和处置,又具备私密性。马修・鲍尔觉得,关于元宇宙,大家有五个最基本的问题尚未解决:数据权利问题、数据安全问题、极端化问题、假信息问题和平台权力问题。容易来讲,元宇宙中的数据到底是哪个,元宇宙平台又是哪个,其中种种的安全问题该怎么样保障?这一系列问题都还没明确的答案。

在 20 世纪 90 年代上映的香港电影《杀手之王》中,电脑正是通过反复比对一段监控录像中杀手走路的背影姿势,最后确认了任达华所扮演的杀手身份。这种科幻电影中的情节在将来的元宇宙世界中非常或许会不断上演——要了解,每一个人走路的姿势、做出某个动作的姿态,乃至表情,都有其独特之处。在每一个人的一举一动都作为虚拟数据被记录和保存下来的元宇宙年代,这类特点将像每一个人的指纹一样让用户暴露其真实身份。在一个以虚拟化身出现的虚拟世界里,人的真实身份反而无处隐藏。假如这类数据的隐私性没办法被保证,而是被一些商业巨头所占有,那样在元宇宙中,每一个人将会看到更多量身打造的广告、精心炮制的新闻……

元宇宙的兴起又会对现实世界产生什么反用途?这将是一个全新的社会学课题。科技不仅能够拓展人类表达和体验世界的能力,也会限制和扭曲人类感知真实世界的能力。在元宇宙中借助虚拟身份所收成的历程固然可以起到肯定的教育意义,有研究表明,当虚拟形象出现时,大家更诚实,更忠于自己的经验。在借助虚拟化身进行交流时,大家心理上的安全感更强,交流的效率也更高。对于害臊、内向,甚至有生理缺点的人来讲,虚拟形象更大概让他们找到真的的自我……但其次,假如将来的大家习惯于沉浸在虚幻的元宇宙世界中,也就一定会对现实世界产生种种不适,进而产生挫败感。

有元宇宙游戏玩家表示,在习惯了游戏世界之后,自己对没办法在现实世界中随意破门而入,或无所顾忌地从任何一扇窗户中跳出去而感到很不适应。不言而喻,元宇宙制作得越逼真,其中一些极端或虚拟的场景,一定会对大家在现实世界中的行为产生巨大的反用途。人类社会的不少行为规范将在元宇宙中被重新概念,但元宇宙更大概成为现实社会中失意者的避难所。

人到底应该在何种程度上痴迷于元宇宙?元宇宙会在现实世界中导致更大的不平等,还是相反?大家沉迷于元宇宙,固然可能创造出不少全新的职业和经济形式,但其对现实世界的反用途在现在看来同样不可预期。假如元宇宙被人们把愈加多的原本用于工作和休闲的时间花费在虚拟世界,大家又该怎么样去解决现实日常的贫穷、收入不平等、医疗困境等持续了上千年的顽疾?

可以想见,无论元宇宙进步到何种程度,这类问题都值得被反复探讨:人类的感官到底在多大程度上可以被替代或欺骗?全方位数字化到底是否人类前进的方向?假如日常的所有皆可以被数字化,那样生活本身的意义又在哪儿?「亲身体验的网络」会不会是网络的终极形态?

无论在扎克伯格的公开信里,还是他一个多小时的视频演讲中,他对于元宇宙的描述都有意无意地将现实和将来混杂在一块。在充满电脑特效的视频中,他期望大家相信这将是元宇宙居民的所见所感,大家的感官将在元宇宙中被一个个电极和摄像头完美复制。现实和幻想、肉体和灵魂之间的界限,在元宇宙中将不再明确。

网络的先行者充满激情地宣讲元宇宙大厦建成之后会是多么完美,又将多么地具备创造性,与愈加符合人性;而其次,需要建造元宇宙大厦的材料却还远远没筹备好。更多的人仍处于观望之中,疑惑即使在将来可以住进元宇宙大厦,和自己原来的生活到底又能有哪些不同?

元宇宙正在渐渐成型,网络终将被第三改变。站在又一个新年代的路口,大家可以想见,元宇宙到底可以进步到何种程度,最后取决于人类可以在多大程度上同意虚拟的存活方法。这类网络产业的先行者所要创造的不止是一个全新的网络,一种新型的经济模式,更是一种全新的社会形态。在元宇宙的梦想和现实之间,在虚拟和真实之间,大家理应付将来充满信心和期待,也应同时维持一份冷静和审慎。

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